Cómo funcionan los plásticos

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¿Cómo funcionan los plásticos? Los plásticos están en todas partes. Mientras lees este artículo, es probable que haya numerosos artículos de plástico a tu alcance (tu ordenador, tu bolígrafo, tu teléfono). Un plástico es cualquier material al que se le puede dar cualquier forma, algunos son naturales, pero la mayoría de ellos son fabricados por el hombre.

 

Los plásticos se fabrican a partir del petróleo. El petróleo es una materia prima rica en carbono, y los plásticos, son grandes compuestos que contienen carbono. Estan formados por grandes moléculas llamadas polímeros, que se componen de unidades repetidas de compuestos más cortos que contienen carbono, llamados monómeros. 

 

Los químicos combinan varios tipos de monómeros en muchas disposiciones diferentes para hacer una variedad casi infinita de plásticos con diferentes propiedades químicas. La mayoría de los plásticos son químicamente inertes y no reaccionan químicamente con otras sustancia esto permite el poder almacenar sustancias como alcohol, jabón, agua, ácido o gasolina sin que se disuelva el propio recipiente. 

 

El plástico puede moldearse en una variedad casi infinita de formas, por lo que puede encontrarse en juguetes, vasos, botellas, utensilios, cables, coches, incluso en chicles. Los plásticos han revolucionado el mundo. Como el plástico no reacciona químicamente con la mayoría de las sustancias, no se descompone. Por lo tanto, la eliminación del plástico plantea un problema medioambiental difícil e importante. El plástico permanece en el medio ambiente durante siglos, por lo que el reciclaje es el mejor método de eliminación. 

 

Sin embargo, se están desarrollando nuevas tecnologías para fabricar plástico a partir de sustancias biológicas como el aceite de maíz. Este tipo de plásticos sería biodegradable y mejor para el medio ambiente.

 

¿Cómo se fabrican los plásticos?

 

Los plásticos se fabrican a partir de materiales naturales como la celulosa, el carbón, el gas natural, la sal y el petróleo crudo mediante un proceso de polimerización o policondensación.

 

Acerca de los plásticos

 

La producción de plásticos comienza con la destilación del crudo en una refinería de petróleo. En ella se separa el crudo pesado en grupos de componentes más ligeros, llamados fracciones. Cada fracción es una mezcla de cadenas de hidrocarburos (compuestos químicos formados por carbono e hidrógeno), que se diferencian por el tamaño y la estructura de sus moléculas. Una de estas fracciones, la nafta, es el compuesto crucial para la producción de plásticos.

 

Para producir plásticos se utilizan dos procesos principales: la polimerización y la poli condensación, y ambos requieren catalizadores específicos. En un reactor de polimerización, monómeros como el etileno y el propileno se unen para formar largas cadenas de polímeros. Cada polímero tiene sus propias propiedades, estructura y tamaño en función de los distintos tipos de monómeros básicos utilizados.

 

  • Existen muchos tipos de plásticos, que pueden agruparse en dos grandes familias de polímeros:

 

  • Los termoplásticos (que se ablandan al calentarse y vuelven a endurecerse al enfriarse).

 

 

Cómo funcionan los plásticos: Ejemplos de termoplásticos

 

  • Acrilonitrilo butadieno estireno (ABS).

 

 

 

  • Tereftalato de polietileno (PET).

 

  • Politetrafluoroetileno (PTFE).

 

  • Cloruro de polivinilo (PVC).

 

  • Polimetilmetacrilato (PMMA).

 

  • Polipropileno (PP).

 

  • Poliestireno (PS).

 

  • Poliestireno expandido (EPS)

      

Cómo funcionan los plásticos: Ejemplos de termoestables

 

  • Epóxido (EP)

 

  • Fenol-formaldehído (PF)

 

  • Poliuretano (PUR)

 

  • Resinas de poliéster insaturado (UP)
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